CHAPTER I – „Le Secret”

Bucharest, somewhere on Queen Elisabeth Boulevard

Wearing a shiny black suit, a young man descends from bus 91. It’s a cold Saturday night, and the streets are swarming with people searching for a club to spend the night. During the day, he never wore a hat, but right now, he couldn’t risk being seen by any of his college buddies. Perfectly matched shoes, hair dyed black, grey scarf around his neck and dark glasses hiding his blue eyes, the young man crosses the street and begins his stroll along the boulevard. He’s also heading towards a club. A very special club.

Winter’s last breath is fading fast. Only a few patches of snow left on the sidewalk. Our young man is happy he can once again hear the sound of his shoes against the asphalt. He stops to check his watch and fix his Bailey sweatband hat. He’s five minutes late, so he speeds up his strut. Breathing heavy, he finally reaches his destination. The special club doesn’t seem special at all. Directly facing the boulevard, wide transparent windows, it looks just like any other club in Bucharest. But the secrets it hides lay behind its massive glass doors. Without any second thoughts, the young man firmly grasps the door handle and steps inside.

The room is empty, as usual. A couple of unpalatable red lights coming down from the ceiling shatter the darkness. The fellow behind the bar politely greets him, and then continues wiping some empty glasses.

“Welcome, Mr. A!”

“Are they here?” A. asks without looking at him.

“Yes. You’re expected”

A. takes off his coat and carelessly throws it on an empty chair.

“Would you like me to help you with that, sir?” the bartender asks, but A. lifts up his left hand to let him know he’s fine.

He takes a moment to get used to the poor lighting, and he heads towards a door at the other side of the room. The man behind the bar follows his every move, but turns his head quickly as soon as the door opens. It’s none of his business what happens behind that door. A. steps into a long but narrow corridor and he’s glad to notice there’s a lot of light coming from the walls and ceiling. At the end of the corridor, another door awaits for him. He opens it, and steps into the darkness. From now on, he can only trust his senses.

While keeping his hands in front of him to avoid obstacles, he turns left and stops to take a small, rusty key out of his pocket. For a minute or two, he searches for a lock, and he opens another door, turning the key two times to the right and one time to the left. The unpleasant creak of the door welcomes him into the subterranean galleries beneath the city. One hundred stairs lay in front of his eyes, separating him from the world below. He knows these stairs by heart, so descending is just a matter of routine. At the end of the stairs, there’s an empty corridor. The line of electric lights crossing the stone ceiling from one head to another flickers, leaving the corridor in darkness for a couple of seconds. The construction of the tunnels, dating back to the 1400s and the moisture sometimes render the electric system unstable.

He knows it’s a long walk, so he prepares by fixing his black tie and checking his watch one more time. The echo of his steps breaks the silence and covers the sound of the water infiltrating through the walls. He must be somewhere underneath Victoria Boulevard right now, because he can hear the underground section of Dâmbovița making its way through the columns holding the streets above. A little over two million souls in this city, yet only a few know about the tunnels and corridors dug in the underground. They see Dâmbovița entering the city through the west side and coming out through the east side, but they never wonder what happened to the middle section. A. feels privileged to have had the opportunity to see this hidden side of Bucharest.

But his self-confidence quickly fades away when he sees that final door carved in stone. Behind that door, they are waiting for him. Desperately trying to hide his emotions, he steps inside, his heart throbbing and his blood rushing through his veins. There they are, wearing impeccable suits, sitting at the same oak table.

“We’ve been waiting for you” said the older guy, leaning his hand on his cane. “We knew you’d come back to us, sooner or later”

A. takes off his hat and leather gloves and throws them on the table, right in front of them.

“I know”

“Have a seat” the older guy continued, and A. followed his command.

He was used to all three of them. G. was the oldest and most hostile of them all. He was bossy, but his roughness didn’t seem to hide any cruel intentions. To his right, there was D., unrelenting as usual, and to his left stood P., a tough guy on the outside, but friendly and well-intentioned on the inside. The four of them remained in silence for a few seconds, right until G. decided to speak.

“Where’s…?”

“Amsterdam” interrupted A. “He’s taking a break”

“How convenient! Leaving you here, all alone, when you need him the most”

“I don’t need him!” A. raised his voice to make sure he’s made himself clear.

“Right…” said G., laughing. “Gentlemen, I say it’s time for a drink, don’t you think?”

D. and P. agreed, while A. stood still on his chair, trying to act normal. G. clapped his hands once, and an old butler appeared out of nowhere, holding a silver plate. He placed four half-empty glasses of wine on the table, a wooden box in the center, and right on top of it, a small knife with a dragon carved up on it. Then, he left the room quietly, disappearing as mysteriously as he appeared.

G. took the small knife and made a tiny incision in the palm of his hand, allowing the blood to drip into his glass of wine. D. and P. repeated the process. Now, it was A’s turn to do it. Hesitating at first, he allowed the blade to pierce through his skin. Blood quickly rushed out and filled the glass of wine. And then, they drank. As they always did… The wooden box contained fine Cuban cigars, preserved at the right temperature. The dampness of the room would have spoiled their unique aroma. Each one of them took a cigar and lit it. A. didn’t enjoy smoking cigar too much, but he tried not to show it while he was around them.

“You’re a very interesting case, Mr. A. To me, at least” said G., smoking on his cigar.

“Why?”

“Why?! Because your sense of intuition is outstanding, that’s why! It’s amazing how you follow the path of your destiny without even knowing!”

“Oh, please… Destiny, intuition, these things are NOT REAL. They DO NOT EXIST!” A. was visibly annoyed by G’s words.

“So they say about secret societies. And yet, here we are”

After a short moment of silence, G. gets up from the table and begins walking through the room, using his cane to maintain his balance.

G.: “Let’s suppose a few weeks later after starting college, you see someone in the crowd, at the sixth floor of that building of yours on Iuliu Maniu. There are many people around you, but you only notice that particular person. You know that at some point, your path will cross with theirs, but you ignore that thought. You don’t trust your intuition, although it never proved you wrong. One or maybe two years later, your paths do cross, the evidence is there for you to see, but you still take it as a coincidence. You’re filled with doubt, you start dying on the inside, because you ignore the path that’s been chosen for you. That, my friend, is destiny.”

A., panting: “You’re crazy!” (short break) “No! Not crazy! You’re insane!”

G.: “Why? Because I’m right?” (hitting the floor with his cane): “Look around you, A. How many clues do you need in order to believe in destiny? Do you think that coming here to Bucharest was just a coincidence? Did you just wake up one morning and said <<I want to go to Bucharest and study journalism>>? No! We do not choose our path. It chooses us. And you felt it. You were always aware of it, but you chose to ignore it. You could have made a different choice, but you didn’t! And now it’s time to start listening to that inner voice of yours and do things according to your intuition”

A., going insane: “Leave me alone! All of you, leave me alone!” He decides to leave, but G. takes a hold of his arm and stops him. He then grabs his cheeks with both hands and caresses his lips with his thumbs. A. gives in and calms down.

G., in a soft voice: “I was once like you, silly boy. I doubted myself. I didn’t trust my intuition. I paid with my leg for it. But you… If you don’t leave this state of denial, you could be condemned to a solitary existence or to a life next to someone that’s not good for you. Wake up while you still can! Accept your destiny and trust your intuition!”

A. was unable to articulate any word. He stood there, on the verge of crying, gazing into G’s eyes. He knew the old man wasn’t crazy. He knew everything he said was right and he couldn’t bear being stared at. A. took his hat and his gloves and left the room. He rushed back down the corridor and stopped when he heard steps behind him. He turned around, surprised to see P. following him.

P.: “How does he know about…?”

A.: “I don’t know. Maybe R. told him”

P.: “No! He’d never do that!”

A.: “Look, P… I’ve had enough for tonight. I couldn’t stand you lecturing me”

P.: “Oh, I’m not here to lecture you. I just wanted to say you have all my support, no matter what decision you make. And don’t worry about G. He only wants your best. One day, you’ll take his place and he must be sure you’re the right one for the job”

A.: “Thanks, P. I must go now. I have to decide whether to trust my intuition or not”

A. continued his walk along the corridor, leaving P. behind. Before he left the room where he and G. argued, he had a feeling P. would follow him and try to make an excuse for the whole situation. Could that be a sign his intuition was indeed real? He didn’t know the answer to that question, or at least that’s what he thought. Back on the street, the young man fixed his hat and got on the last bus home. G. had guessed his secret and that tormented him. All he could do now is wait. If G. was right and destiny is real, everything will go according to it. The question that remains is: Will destiny work according to his intuition, or will it turn against him?

Reclame

Singurătate

“But the secret is still my own, and my love for you is still unknown…”

Cu ochii înecați în lacrimi, stau lângă tine și privesc cum arzi… Trupul tău, prins între fiarele contorsionate ale mașinii devine o flacără vie, o flacără care arde cu aceeași pasiune cu care tu ai trăit. O fracțiune de secundă, atât ți-a trebuit ca să pierzi controlul mașinii și să ne izbești pe amândoi de stânci. Iar acum zaci fără suflare în stânga mea, cu ochii deschiși și buzele încleștate. Fixezi marea cu privirea ta goală, în timp ce flăcările te devorează treptat. Curând, vei fi doar o grămăjoară de cenușă, pe care briza caldă o va purta spre locurile pe care le-ai iubit. Amintirea ta se va ridica odată cu vântul, va pluti în văzduh, apoi se va așterne din nou pe pământ. Vei deveni sol, vei hrăni plantele, vei intra în uitare…

Aud focul mocnind și mă doare… Mă doare că nu pot să ard odată cu tine. Și-ți aud carnea cum începe să sfârâie… Întocmai ca un ambalaj de gumă aruncat în mijlocul unui foc de tabără, începi să te transformi în scrum. Flăcările îți mângâie chipul cu brațele lui incandescente, dar tu nu te opui. Mi-aș fi dorit atât de mult să pot fi eu cel care-ți dezmiardă fruntea, obrajii și buzele pentru ultima oară, dar focul mi-a luat-o înainte. Încă mai ai cicatricea pe care ți-ai făcut-o pentru mine. Ai vrut să rămânem uniți pentru totdeauna prin durere, prin aceeași arsură de brichetă deasupra încheieturii. Și iată că totul se termină tot cu durere… Totul arde, totul se mistuie în mijlocul flăcărilor care par să danseze în jurul tău.

Reușesc să mă desprind de tine înainte ca focul să ne cuprindă pe amândoi. Nu știu de ce mă zbat să supraviețuiesc, pentru că oricum viața mea nu mai are niciun rost fără tine. Portiera îndoită se opune la început, dar se deschide în cele din urmă cu un scârțâit metalic. Din hainele mele ies șiroaie lungi de fum și aș vrea ca mirosul cărnii tale arse să rămână impregnat în pielea mea pentru eternitate. Desculț și lipsit de vlagă, cutreier șoseaua pustie, lăsându-te în urmă. După doar câțiva pași, mă prăbușesc pe asfaltul cald și-mi îngrop chipul în mâini. Ascult vântul care răscolește coama copacilor de pe colinele din apropiere. Zgomotul lui croindu-și calea printre frunze seamănă cu un bocet amar. Până și el știe că nu mai ești…

Eu ce-o să mă fac acum fără tine? Cum o să mai pot eu trăi știind că ai murit? Îmi ridic privirea, încercând să caut disperat un răspuns în stâncile care se înalță deasupra mea, sau în asfaltul inert de sub picioarele mele. Dar totul în jurul meu e tăcere. Regăsesc în schimb, după atâția ani, marea. Marea Neagră, locul în care începe povestea mea… Marea, cea care mi-a dat viață, cea din apele căreia m-am născut.

La orizont, norii se-adună de furtună. Cerul seamănă cu o coală imensă de hârtie pe care poetul a vărsat din greșeală o călimară de cerneală gri-albăstruie cu câteva secunde înainte să înceapă să-și aștearnă versurile. Contururile se adună, se despart, apoi se reunesc din nou. Un fulger semeț se eliberează din strânsoarea norilor și atinge cu vârful lui suprafața apei. În sinea mea, știu că a venit timpul… Marea, cea care mi-a dat viață, va fi cea care mă va îmbrățișa pentru ultima oară. La ce-mi folosesc mie viața și aerul din plămâni dacă nu te mai pot avea pe tine? Prefer să i le dau înapoi mării, să facă ea ce vrea cu ele. Decât o eternitate fără tine, mai bine mort!

Trupul mi se revigorează de îndată ce tălpile mele întâlnesc pătura abrazivă de nisip. Mă simt ca și cum m-aș întoarce acasă după o perioadă lungă de timp petrecut printre străini. Și marea e-ntr-adevăr casa mea, iar plaja e doar covorul din fața ușii, pe care eu trebuie să-mi șterg cu grijă tălpile înainte de a intra. Simt asta… Îi simt chemarea, îi aud vocea cum îmi strigă numele. Valurile ei se înalță cu fiecare pas de-al meu, se încovoiază și se pregătesc să-mi primească trupul greoi în brațele lor. Da, voi lăsa apa ei înspumată să-mi poarte trupul în larg, voi lăsa peștii să-mi consume carnea putrezită și îmbibată de păcate, îmi voi lăsa oasele obosite să se aștearnă pe fundul mării, printre alge și corăbii scufundate. Mă voi întoarce de unde am venit și voi lua cu mine amintirea ta…

Un vânt puternic se pornește dintr-o dată. Marea devine agitată și furioasă, ca o mamă supărată pe copilul care e gata-gată să facă o prostie. „Întoarce-te!”, îmi strigă vântul, dar eu nu mă-ntorc. „Pleacă!”, urlă stâncile, dar eu nu plec. Continui să merg, deși picioarele mi se afundă din ce în ce mai mult în nisip. Din spumele mării răsare o întreagă orchestră de instrumentiști. Trupurile lor descărnate se interpun între mine și mormântul meu acvatic. Au pleoapele cusute cu fir gros de cânepă și haine zdrențuite, ale căror petice deșirate plutesc agale pe suprafața apei. Ca și atinși de aceeași inspirație divină, se pornesc toți să cânte o simfonie funerară. Arcușurile viorilor urcă, coboară, urcă, coboară pe coardele care stau să se rupă sub apăsarea pătimașă. Trompetele se ridică triumfător în aer, iar sunetul lor brăzdează norii. Cerul le răspunde cu tonul baritonal al tunetului, iar fulgerele luminează întregul tablou dezolant. Arcușul contrabasului se plimbă alene pe coarde, când la dreapta, când la stânga… Undeva, pe o stâncă în mijlocul mării, un pianist frumos răsare de nicăieri, își potrivește mâinile pe claviatura de fildeș și intră în același ritm cu ceilalți. Vântul îi răvășește părul, iar valurile îl izbesc din toate părțile, dar lui nu-i pasă. E hotărât să-și ducă la capăt melodia.

Trec printre ei nepăsător, aruncându-mi din când în când privirea la chipurile lor transfigurate. Valurile îmi mângâie ușor picioarele, iar nisipul ud îmi intră printre degete. În sfârșit, mă voi uni cu marea! Apa e rece, dar eu n-o mai pot simți. Toate simțurile mele au încetat odată cu tine. Cât de mult aș fi vrut să-ți sărut buzele și să te strâng în brațe, tu n-o să știi niciodată… În spatele meu, instrumentiștii se topesc în mare, unul câte unul. Instrumentele amuțesc pe rând. Doar sunetul spart al pianului se mai aude de undeva din depărtare. Epuizat, pianistul se prăbușește cu toată greutatea peste clape, apoi se ridică și face o ultimă plecăciune înainte să-și întindă brațele și să se arunce de pe stâncă, făcându-se una cu marea.

Apa îmi ajunge acum până la gât. Valuri gigantice se înalță în fața ochilor mei, dar reușesc cumva să mă ocolească. În scurt timp, sunt complet scufundat. Apa îmi intră în urechi, în ochi, în plămâni, peste tot… În așteptarea morții, îmi revine în minte imaginea ta și parcă te văd plutind lângă mine. Închid ochii și aștept ca marea să ia înapoi ce-i al ei. Dar ea nu vrea… Un curent puternic mă aruncă din nou la mal. Valurile mă poartă pe brațele lor vânjoase înapoi spre siguranță. E ca și cum marea nu m-ar vrea, ca și cum mama nu ar vrea să-și ucidă propriul fiu. Încerc din nou, dar apa mă respinge.

Sleit de puteri, îmi întind trupul obosit pe niște stânci colțuroase care fac legătura între plajă și mare. Pietrele îmi sfârtecă pielea, iar carnea mi se macină sub greutatea oaselor zdrobite de forța valurilor. E sânge peste tot, sângele meu, pe care l-aș fi vărsat fără să stau pe gânduri pentru tine, mon amour imortelle et impossible. Valurile înspumate se izbesc de stânci, iar apa sărată îmi inundă rănile. Fără tine, nu mai sunt nimic… Doar o bucată de carne vie care-și așteaptă sfârșitul. O căldură neobișnuit de plăcută mă învăluie, căldură care se transformă rapid într-o febră acută. Corpul meu zvâcnește și se zbate. Își duce ultima bătălie pe acest pământ.

Din mine se desprind scântei. Mici fluturași incandescenți se dezlipesc din trupul meu și zboară pretutindeni. Seamănă cu niște tăciuni zburători care plutesc în văzduh, fără țintă. Dar zborul lor se curmă brusc. Aripile li se frâng și cad în mare. Plutesc timp de câteva secunde, apoi se duc la fund cu viteza unei corăbii scufundate de pirați. Se unesc cu marea, așa cum noi doi nu ne vom putea uni niciodată. Focul și apa, într-o îmbrățișare eternă… Din mare se ridică un soare roșiatic, îmbibat în sângele nostru. E ultimul semn de adio, ultimul salut al Universului… Închid ochii și un vers dintr-un cântec trist se stinge ușor pe buzele mele:

“Till now… I always got by on my own… I never really cared until I met you…”